CERA DE ABEJAS

Hola amigos, otro de los temas importantes para el apicultor es la cera, la posibilidad de contar con este producto muchas veces constituye un impulso a la actividad, es esta ocasión nos basaremos en la  GUÍA DE BUENAS PRÁCTICAS DE PRODUCCIÓN DE CERA DE ABEJAS del  PROYECTO MEJORA DE LAS ECONOMÍAS REGIONALES Y DESARROLLO LOCAL, iniciamos.


La cera de abejas es una sustancia producida por las abejas melíferas o Apis mellifera, y se obtiene de los panales de las colmenas. Esta obtención la realizan normalmente los apicultores a partir de la crianza de abejas en colmenas, y en algunos casos menos frecuentes, se extraen de colmenas silvestres.

Los apicultores obtienen la cera de abejas de dos fuentes principales: 

Cera de Opérculo: es la cera que se obtiene de los cuadros de miel, a través del proceso de desoperculado y extracción de la miel, y 

Cera de Recuperación: es la cera proveniente de los panales usados (que ya no sirven, rotos o tienen cierto uso en la cámara de cría de la colmena) y/o del raspado del material.

Cabe señalar que por la cantidad de información en este artículo vamos abarcar solamente la CERA DE OPÉRCULO, en la siguiente veremos la CERA DE RECUPERACIÓN

CERA DE OPÉRCULO

Descripción

La cera de opérculos es considera de mayor valor o calidad (color blanco o amarillo claro) y su extracción es indirecta, principalmente, debido que se da en el momento de extracción de miel cuando se desoperculan los cuadros melarios para su centrifugación.

Su composición se aproxima a la cera virgen, por lo tanto se debe manipular la cera de opérculos por separado de las demás ceras que se obtienen de otras fuentes.

La cera de opérculos recién obtenida se encuentra mezclada con miel (opérculo húmedo). En consecuencia, el peso del opérculo húmedo corresponderá a una fracción de cera y otra de miel, la cual puede llegar al 50% del peso total del opérculo húmedo.

Métodos de obtención

Luego del proceso de desoperculado de los panales para la posterior extracción de miel, la cera de opérculos contiene una buena proporción de miel adherida y entremezclada. Los métodos para obtener la cera de opérculo consisten básicamente en procesos que facilitan la separación de la miel antes mencionada, con la finalidad que cada producto apícola continúe hacia los siguientes pasos productivos.

Escurrimiento.

El equipo donde se realiza la operación está conformado por una batea con rejilla filtrante, donde se deja el opérculo húmedo un tiempo (normalmente entre 8 a 12 hs) para el escurrimiento de la miel a través de la rejilla. Luego se retira el opérculo manualmente y se lo almacena para el próximo proceso de derretimiento y formación de bloques, y la miel filtrada se vierte por medio de una canilla ubicada en la parte inferior de la batea y se colecta en recipientes aptos para alimentos, o bien se mezcla con la procedente del extractor. 

Fortalezas: es un proceso que se realiza en frío, y en consecuencia tanto la cera como la miel mantienen su composición sin sufrir ninguna alteración de sus características fisicoquímicas. 

Debilidades: dado que requiere de tiempo para el escurrimiento, si no se cuidan las condiciones ambientales aumenta significativamente la probabilidad de que la miel absorba humedad del medio, por otro lado es un proceso poco eficiente respecto a lo operativo y se vuelve complejo a gran escala. También es un gran atrayente de abejas y fomenta el pillaje de abejas. 

Centrifugado.

La separación de la miel y el opérculo se realiza por medio de un equipo centrífugo en el cual se introduce el opérculo húmedo, que cuenta con una camisa externa fija y otra interna de pared cribada que gira. La tecnología de los equipos varía dependiendo la marca adquirida. El equipo funciona constantemente hasta que la miel se escurre a través de los orificios de la camisa interna, quedando la cera dentro de ésta. La descarga de la miel se realizara a través de una salida inferior. La cera se extraerá manual o mecánicamente (por ejemplo mediante un raspador) según la tecnología seleccionada, almacenándose para su comercialización per se, o bien para un siguiente proceso de derretimiento y formación de bloques. 

Fortalezas: el proceso se realiza en frío sin alterar las características de los productos. Es un proceso eficiente, considerado uno de los mejores sistemas para medianas y grandes escalas.

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Debilidades: la principal debilidad es la pérdida de tiempo que insume en el desarme manual del equipo para su correcta limpieza, la que  resulta clave para evitar la proliferación de hongos y levaduras a partir de los restos de miel que sirven como “medio de cultivo”.

Desde el punto de vista de la miel se observa que partículas minúsculas de cera pasan por las cribas junto con la miel convirtiéndose en un problema para la producción de esta última debido a la lentitud de su separación durante la decantación de la miel.
Adicionalmente se pueden generar microburbujas y/o espuma formadas por miel. Cera y aire, que dificultan aún más la decantación e incluso pueden convertirse en núcleos de cristalización errática, que a veces se percibe como betas en la miel cristalizada, y producen rechazos comerciales.

Fundido.

Existen varias tecnologías, siendo la más tradicional una batea que contiene una serpentina suspendida en su interior, por la que circula fluido caliente impulsada por una bomba (por ejemplo una bomba de agua caliente alimentada por una caldera). El fluido caliente circulante genera un aumento de la temperatura de la serpentina (generalmente por encima de los 80 °C, superior al punto de fusión de la cera) y el consecuente derretimiento del opérculo húmedo que cae sobre la serpentina luego del desoperculado de los panales. El derretimiento por temperatura logra la fluidificación de los 2 materiales y la separación de los mismos debido a su densidad, flotando la cera líquida sobre la miel líquida. La batea posee dos orificios de salida a distintas alturas, uno para la miel y otro para la cera. También se suele combinar la metodología de escurrido y luego se funde complementariamente a calor solar. 

Fortalezas: con este proceso obtiene el bloque de cera de opérculo en un solo paso y de manera directa, convirtiéndose en un beneficio para el productor primario que recibe el bloque en vez de la cera para fundir. 

Desventajas: se calienta la miel y se alteran algunos parámetros fisicoquímicos, como el HMF (aumenta) o la actividad de diastasa (disminuye); si la batea se encuentra sobrecalentada y la cera permanece por mucho tiempo dentro de está se verán afectadas sus características, fundamentalmente el color; además, este proceso necesita de grandes volúmenes de materia prima para que funcione correctamente. 

Extrusión (prensado).

El equipo posee un sinfín extrusor que gira dentro de una tubería que presenta cribas por las que se filtra la miel del opérculo húmedo, que es sometido a presión por el sinfín. En el extremo de la tubería (salida) se encuentra el cabezal que posee un orificio por el que va saliendo la cera prensada, en forma continua, mientras el sinfín se encuentre en estado operativo, almacenándose para su siguiente proceso de fundición y formación de bloques. 

Fortalezas: el proceso se realiza en frío sin alterar las características del producto, no se necesitan de grandes volúmenes para poner en funcionamiento el proceso. 

Debilidades: el proceso debe ser cuidado de las contaminaciones físicas (maderas, clavos, alambre, entre otros) ya que el equipo involucrado sufriría desperfectos; además hay que dedicar tiempo al desarme del equipo y su limpieza, que deben realizarse en forma manual.

Muy pronto subiré la parte dos.

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